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martes, 14 de julio de 2009

¡Celebrando! Y recomendando.

Después de cuatro semanas como asistente de campo, me ha llegado una buena noticia. Finalmente ha sido publicado el libro “Urumaco and Venezuelan Paleontology: The Fossil Record of the Northern Neotropics”. La cuestión con el libro es que soy uno de los autores del capítulo 10, titulado: “Fossil Crocodylians from Venezuela, in the Context of South American Faunas”. Se trata de una revisión de los géneros de cocodrilos fósiles del periodo Mioceno, encontrados en la región de Urumaco, al Norte de Venezuela. Los mismos géneros se han hallado en depósitos de edad similar la amazonía de Perú y Brasil, y lo mas importante, también en Colombia, mas concretamente en el Valle Superior del Río Magdalena, en los departamentos del Huila y el Tolima.

Por supuesto, este capítulo incluye una discusión sobre el caimán gigante Purussaurus, incluyendo información acerca de su tamaño.

martes, 16 de junio de 2009

Dibujar un Notoungulado, y luego salir (de ayudante) en la búsqueda de elusivos fósiles.

Hace un par de años, cuando viajé a Venezuela a fin de consultar algunas colecciones de cocodrilos fósiles (Cortesía de Orangel Aguilera y Carlos Jaramillo), una de las cosas que me dejó más satisfecho fue haber gastado sumas considerables de dinero en una fotocopiadora de la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda (UNEFM). Este gasto no solo me dejó con una maleta sobrecargada (y con el correspondiente dolor de espalda), sino que me proporcionó información sumamente valiosa que habría tardado mucho en conseguir, de haber renunciado a sacar tantas copias.
Entre las copias mas valiosas que obtuve se encuentra el “Tratado de Paleomastozoología” (Estudio de los mamíferos fósiles), escrito por Carlos de Paula Couto. Este libro ya no se consigue con facilidad, pues ya tiene sus años (1979). Sin embargo, a pesar de esto, me es de gran utilidad por varias razones. Primero que todo, tiene unas secciones con información básica sobre la morfología ósea y dental de los mamíferos. Esto es excelente si uno estudia reptiles con dientes cónicos y no tiene ni idea a quien pertenecen esos molares con crestas retorcidas. Por otro lado, al tratarse de un autor brasilero, hay un énfasis especial (y necesario) en las formas fósiles suramericanas.

El tratado de Paleomastozoología posa feliz junto con algunos de sus amigos.

viernes, 22 de mayo de 2009

Darwinus: y el tortuoso camino que separa la academia de la gente común.

(Una explicación acerca de los alborotos que se han desatado alrededor de Darwinius masillae)
No me gusta mucho ponerme a hablar del último descubrimiento que sale en las noticias y en los periódicos, porque todo el mundo hace una reseña de lo mismo y, además de ser redundante, lo que escriba al respecto va a perderse en un mar de opiniones. Me parece mas recomendable escribir acerca de algún tema bien conocido académicamente, pero desconocido para el ciudadano promedio (Si ud. lee en inglés, un maravilloso espacio de este tipo puede encontrarse aquí). Y, más importante, pecaría por falta de originalidad. Por esa razón me he resistido a escribir mucho sobre dinosaurios, de modo particular si se trata de alguna forma emplumada proveniente de China. Sin embargo, me he decidido a pronunciarme acerca del nuevo primate descubierto en el yacimiento de Messel, Alemania, llamado Darwinius masillae. Me tardé un poco mas, pues primero que todo tenía que leer el artículo original, y antes que eso, debía dedicarme a lecturas mas prioritarias.
El Yacimiento de Messel es uno de los fossil-lagerstätten mas conocidos del mundo. Un fossil-lagerstätten es un yacimiento fosilífero cuyas condiciones de formación han hecho posible una preservación excepcional de los restos de los organismos, no solamente las usuales partes duras, sino también partes blandas como pelos, plumas, incluso en ocasiones también ojos y vísceras. Pero no esperen encontrar plumas sedosas ni ojos azules saliendo de las rocas. En realidad la preservación de las partes blandas suele deberse a la acción de bacterias que descomponen lentamente los restos en ausencia de oxigeno (si, muchas bacterias sobreviven en ausencia de oxígeno, incluso el oxígeno es letal para muchas de ellas). Los fósiles de Messel son sencillamente hermosos. Hay peces, tortugas y cocodrilos, perfectamente articulados, en ocasiones con los restos de sus últimas comidas. Ya quisiéramos muchos encontrar a nuestros fósiles objeto de estudio tan bien preservados y ofreciéndonos tanta información. También han aparecido varios tipos de vertebrados difíciles de encontrar en yacimientos “usuales”, principalmente formas arborícolas que viven en bosques cerrados. Esto incluye pajaritos y algunos mamíferos de bosque, incluyendo primates, por supuesto.


Un pariente pequeñin de los caballos. ¿Ya les dije que estos fóslies eran muy bonitos?

miércoles, 20 de mayo de 2009

Cuando vaya a la Villa, échele un vistazo a la Valla.

Esta entrada del blog la hago simplemente para mostrarles algunos de los últimos trabajos gráficos en los que participé durante los seis meses que trabajé en el Museo Paleontológico de la Universidad Nacional de Colombia en Villa de Leyva, que próximamente será el Centro de Historia Natural de la Universidad.

Con Carlos Echavarría y Jiovani Suarez.

Muchas gracias por la (s) advertencia (s), señor Samper.

Daniel Samper es un periodista reconocido en Colombia, y esta entrada al blog es un comentario acerca de una de sus últimas columnas la cual me ha parecid… ¡Momentito! ¿Que pasó? ¿Acaso ha cambiado el propósito inicial de este blog? ¿Ya no vamos a leer aquí sobre huesos viejos y cambios climáticos en tiempos remotos?

Daniel Samper Pizano.
¡Nada de eso! seguimos en la misma tónica. Pero que primero se me permita un momento para explicarme.

lunes, 4 de mayo de 2009

Un salón de trofeos (II)

Antes de pasar a temas mas serios, y como lo prometido es deuda, aquí tenemos la segunda parte del video con la "sala de trofeos" creada para el video juego "Trespasser".

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domingo, 3 de mayo de 2009

El profesor Gingerich, la "protoballena" preñada, y la publicación abierta.

Recientemente, Philip Gingerich, de la universidad de Michigan, junto con varios colaboradores, han reportado el hallazgo de un nuevo cetáceo basal, o en otras palabras: un miembro arcáico, "primitivo" del grupo al que pertenecen nuestras modernas ballenas y delfines. El Maiacetus inuus es inusual pues se trata de los esqueletos de una madre y un feto no nacido en su interior. La cabeza de la cría "apunta" hacia atrás de la madre, y en eso radica el "bombazo" de este hallazgo: los ancestros costeros semiacuáticos de las ballenas daban a luz como los mamíferos terrestres, casi con toda seguridad en tierra.
Sin embargo, el hallazgo no me ha puesto a pensar tanto por lo inusual del hallazgo. Despues de todo, Gingerich ha estudiado la evolución temprana de las ballenas y ha buscado esta clase de restos por décadas. Tampoco la orientación "inusual" del feto, ya que las ballenas son muy próximas a los artiodáctilos (los cuales nacen "cabeza primero"), no es de extrañar que en alguna etapa basal los cetáceos nacieran igual, antes de desarrollar su patrón de nacimiento "cola primero".
Lo que mas me llama la atención es que Gingerich haya publicado sus resultados no en Science o en Nature, ni en Journal of Vertebrate Paleontology sino en PLoS one. En cualquiera de aquellas prestigiosas publicaciones le habrían aceptado semejante primicia (seamos serios, no es algo que se encuentra todos los días), sin embargo, prefirió hacerlo en este journal el cual es relativamente nuevo y (mas importante) de acceso abierto. Si, si, esto quiere decir que el artículo original puede ser descargado aquí.

miércoles, 29 de abril de 2009

Un salón de trofeos.

Saludos. Hace unas semanas llegué de Villa de Leyva, despues de seis meses de trabajo en el Museo Paleontológico de la Universidad Nacional (un temita que vale la pena tratar pronto...). Ando escribiendo como loco para ver si logro sacar a flote (es decir, ver si me aceptan en algún lugar serio) un manuscrito sobre cocodrilos fósiles. Mi parte del trabajo de astrapoterios (somos cinco autores) también va marchando. Pero no todo está tan atrasado: todo parece indicar que otro trabajito ya se encuentra en prensa y saldrá a la luz el próximo mes de mayo. Y con suerte, me aceptan el proyecto en STRI, lo que me dará un trabajo bien pago e interesante (crucen los dedos por mi).
Y como para tratar cosas menos serias, les tengo este video, con mi modificación para el (muy viejo) videojuego "Trespasser". En caso de estar tan desocupados como para interesarse por este tipo de cosas, la información la pueden encontrar aqui.

domingo, 8 de febrero de 2009

Titanoboa cerrejonensis ¿Por que es tan importante?

Hace muy pocos día fue publicada en la revista Nature el hallazgo de una serpiente gigante (de hecho, la mas grande conocida) en los depósitos donde se ubica la mina de carbón del Cerrejón, al norte de Colombia. La noticia le ha dado la vuelta al mundo, y por primera vez en los medios colombianos, ha merecido más que un simple apunte de pie de nota. En conclusión, se ha causado bastante alboroto. En los círculos académicos, el gigantismo de la serpiente no despertaría mucha reacción si no estuviera acompañado de la estimación de la temperatura basada en el tamaño.
Sin embargo, no faltará quien quiera preguntarse "¿y que? después de todo, muchos animales de tiempos pasados eran muy grandes". Pues bien, el descubrimiento de Titanoboa no está solo, sino que la flora y fauna que acompañan a este "culebronón" nos cuentan una muy importante historia acerca del origen de los ecosistemas tropicales.

Algunos ejemplares de Titanoboa cerrejonensis